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Descripción general del cáncer

¿Qué es el cáncer?

Por naturaleza, las células se dividen y multiplican en un proceso llamado mitosis. Las células normales se dividen para reemplazar las perdidas y para reparar lesiones solamente, luego dejan de dividirse.

El cáncer es una multiplicación anormal y continua de las células. Las células se dividen sin control y pueden crecer en el tejido adyacente o propagarse a distantes partes del cuerpo. La masa de las células cancerígenas eventualmente son lo suficientemente grandes como para producir bultos, masas o tumores que pueden ser detectados. Sin embargo, no todos los tumores son cancerígenos. Los tumores pueden ser benignos o malignos:

  • tumores benignos:

    • no son cancerígenos;

    • generalmente pueden quitarse;

    • no suelen reaparecer;

    • no se dispersan a otras partes del cuerpo ni invaden otros tejidos;

    • es muy raro que representen una amenaza de vida.

  • tumores malignos:

    • son cancerígenos;

    • pueden invadir y dañar tejidos y órganos cercanos;

    • hacen metástasis. Las células cancerígenas se separan del tumor maligno y entrar en el torrente sanguíneo o el sistema linfático para formar tumores secundarios en otras partes del cuerpo.

¿Cuáles son las categorías generales de los tipos de cáncer?

Existen varias categorías generales de cáncer, con carcinomas y, más específicamente, adenocarcinomas. Los más comunes son:

  • carcinomas. Cánceres que se producen en las superficies epiteliales; las células que forman la superficie externa del cuerpo para forrar o cubrir las cavidades del cuerpo, los tubos y conductos;

  • adenocarcinomas. Cánceres que se forman en una superficie glandular, como el pulmón, la mama, la próstata, el ovario o el riñón. Los adenocarcinomas se consideran un subtipo (tipo específico) de los carcinomas;

  • sarcomas. Cánceres que se producen en las estructuras de soporte, como huesos, músculos, cartílagos, grasas o tejidos fibrosos;

  • leucemias. Cánceres que ocurren en los elementos celulares de la sangre, como la médula ósea;

  • linfomas. Cánceres que se encuentran en las células del sistema inmunológico.

Los cánceres del cerebro, de los nervios, los melanomas y ciertos cánceres de testículo y de ovarios no entran en una categoría general.

¿Cuáles son los cánceres primarios?

Los cánceres comienzan en una sola célula y esa célula es el sitio del cáncer primario. El cáncer se llama así por el sitio primario de origen, como la piel, el colon o la mama. Por ejemplo:

  • cuando el cáncer comenzó en el colon se encuentra en el hígado, se denomina cáncer de colon que se ha metastatizado en el hígado, pero no cáncer de hígado;

  • los cánceres de pulmón son los que se inician a partir de una célula de pulmón. Si se propaga al cerebro, sigue siendo cáncer de pulmón, no cáncer cerebral;

  • cuando el cáncer se propaga a los ganglios linfáticos regionales, se dice que aquellos nódulos contienen cáncer metastásico. (Los cánceres que se originan en las células linfáticas de un nódulo se llaman linfomas).

¿Cuáles son los cánceres metastásicos?

El cáncer puede propagarse desde donde comenzó a otras partes del cuerpo.

  • La propagación puede ocurrir por extensión directa o la invasión a los tejidos cercanos.

  • La diseminación sistémica a través del cuerpo puede ocurrir cuando la célula cancerígena entra a un sistema y se traslada en él. Por ejemplo:

    • el sistema sanguíneo. Las arterias y las venas que llevan la sangre desde todas las áreas del cuerpo;

    • el sistema linfático. Una red de vasos linfáticos en todas las áreas del cuerpo que drenan y filtran los agentes infecciosos;

    • el líquido cefalorraquídeo.

Cuando el cáncer se propaga a otra parte del cuerpo, se le llama cáncer metastásico.

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