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Estudio de tomografía computada (TC o TAC) (CT o CAT por sus siglas en inglés)

¿Qué es un estudio de TC o TAC?

Foto de un paciente que es preparado para un estudio de TC

Una TC o TAC es un procedimiento de diagnóstico por imagen que usa una combinación de rayos X y tecnología computada para producir imágenes horizontales o axiales, (a menudo llamadas rebanadas) del cuerpo. Un estudio de TC muestra imágenes detalladas de cualquier parte del cuerpo, incluso huesos, músculos, grasa, órganos y vasos sanguíneos. Los estudios de TC son más detallados que los rayos X estándares.

En los rayos X estándares, un haz de energía se dirige a la parte del cuerpo que se está estudiando. Una placa detrás de la parte del cuerpo captura las variaciones del haz de energía después de que atraviesa la piel, los huesos, los músculos y otros tejidos. Si bien se puede obtener mucha información con los rayos X regulares, muchos detalles sobre los órganos internos y otras estructuras no están disponibles.

En tomografía computada, el haz de rayos X se mueve en círculos alrededor del cuerpo. Esto permite muchas vistas diferentes del mismo órgano o la misma estructura y proporciona mucho más detalle. Se envía la información de rayos X a una computadora que interpreta los datos de rayos X y la muestra en forma bidimensional en un monitor. La tecnología y el software informático más modernos hacen posible las imágenes tri-dimensionales (3-D).

Los estudios de TC pueden realizarse con o sin contraste. "Contraste" se refiere a una sustancia tomada por boca o inyectada en una línea intravenosa (IV) que hace que se vea más claramente el órgano o tejido especial que se estudia. Para los exámenes por contraste puede ser necesario que ayune por cierto período de tiempo antes del procedimiento. Su médico le notificará sobre esto antes del procedimiento.

Se pueden realizar estudios de TC para ayudar a diagnosticar tumores, investigar el sangrado interno o revisar otras lesiones o daño internos.

Puede que quiera preguntarle a su médico sobre la cantidad de radiación utilizada durante el procedimiento de TC y los riesgos relacionados con su situación particular. Es una buena idea mantener un registro de su historial pasado de exposición a la radiación, tales como estudios previos de TC y otros tipos de rayos X, así puede informar a su médico. Los riesgos asociados con la exposición a la radiación pueden relacionarse con el número acumulado de exámenes o tratamientos de rayos X durante un largo período de tiempo. Si está embarazada o sospecha que puede estarlo, debe informarle a su médico.

Entre los avances en la tecnología de tomografía computada se incluyen los siguientes:

  • Tomografía computada de alta resolución. Este tipo de estudio de TC usa rebanadas muy delgadas (menos de un décimo de una pulgada) que son efectivas para proporcionar mayor detalle en ciertas condiciones tales como enfermedad de pulmón.

  • Tomografía computada helicoidal o espiral. Durante este tipo de tomografía computada, el paciente y el haz de rayos X se mueven continuamente mientras el haz de rayos X rodea al paciente. Las imágenes se obtienen de forma mucho más rápida que con tomografías computadas estándar. Las imágenes resultantes tienen mayor resolución y contraste, así proporcionan información más detallada. Se pueden usar escáneres de TC helicoidal multidetectores para obtener información sobre acumulación de calcio dentro de las arterias coronarias del corazón.

  • Tomografía computada ultrarrápida (también llamada Tomografía computada por haz de electrones). Este tipo de TC produce imágenes muy rápidamente, y así crea un tipo de "película" de partes del cuerpo que se mueven, tales como las cámaras y válvulas del corazón. También se puede usar este estudio para obtener información sobre la acumulación de calcio dentro de las arterias coronarias del corazón, pero los escáneres helicoidales son mucho más comunes.

  • Angiografía de tomografía computada (ATC, CTA por sus siglas en inglés). La angiografía (o arteriografía) es una imagen de rayos X de los vasos sanguíneos. Un angiograma de TC usa tecnología de TC en lugar de rayos X estándar o fluoroscopia para obtener imágenes de los vasos sanguíneos, por ejemplo, las arterias coronarias del corazón.

  • Combinación de tomografía computada y tomografía por emisión de positrones (TC y TEP, PET/CT por sus siglas en inglés). La combinación de tecnologías de tomografía computada y tomografía por emisión de positrones (TC y TEP, PET/CT por sus siglas en inglés) en una sola máquina es llamada TEP/TC (PET/CT por sus siglas en inglés). TEP/TC combina la capacidad de la TC de proporcionar anatomía detallada con la capacidad de PET de mostrar la función celular y el metabolismo para ofrecer mayor precisión en el diagnóstico y tratamiento de ciertos tipos de enfermedades, especialmente cáncer. También se puede usar TEP/TC para evaluar la epilepsia, la enfermedad de Alzheimer y enfermedad de arteria coronaria.

Los estudios muestran que el 85 por ciento de la población no experimentará reacciones adversas al contraste yodado; sin embargo, tendrá que decirle a su médico si alguna vez ha tenido una reacción a algún colorante de contraste, o problemas renales. Una alergia informada a los mariscos no se considera una contraindicación para el contraste yodado. Si tiene alguna condición médica o enfermedad reciente, informe a su médico. Los efectos de la enfermedad renal y agentes de contraste han atraído gran atención en la última década ya que los pacientes con enfermedad renal son más propensos al daño renal después de exposición al contraste. Si está embarazada o sospecha que puede estarlo, debe informarle a su proveedor del cuidado de la salud. Si es claustrofóbico o tiende a ponerse ansioso fácilmente, dígale a su médico con tiempo, ya que puede prescribirle un sedante suave antes de que el procedimiento lo haga sentir más incómodo. Será necesario que permanezca quieto y callado durante el procedimiento que puede durar entre 10 y 20 minutos.

¿Cómo se realiza un estudio de TC o TAC?

Las tomografías computadas pueden hacerse en forma ambulatoria, a menos que sean parte del cuidado del paciente hospitalizado. Aunque cada institución puede tener protocolos específicos en el lugar, generalmente, un procedimiento de tomografía computada sigue este proceso:

  1. Cuando el paciente llega para la tomografía computada, se le pedirá que se quite la ropa, las joyas u otros objetos que puedan interferir con el estudio.

  2. Si el paciente se someterá a un procedimiento con contraste, se iniciará una línea intravenosa (IV) en la mano o el brazo para la inyección de la medicación de contraste. Para el contraste oral, se le dará al paciente el material de contraste para que trague.

  3. El paciente se recostará en una mesa de escaneo que se desliza en una gran apertura, circular de la máquina de escaneo.

  4. El personal de la TC estará en otra habitación donde se ubican los controles del escáner. Sin embargo, el paciente estará constantemente a la vista del personal por una ventana. El personal podrá comunicarse y escuchar al paciente gracias a parlantes dentro del escáner. Puede que el paciente tenga un timbre de llamada para que le haga saber al personal si tiene algún problema durante el procedimiento.

  5. A medida que el escáner gira alrededor del paciente, los rayos X pasarán por el cuerpo durante intervalos de tiempo breves. El movimiento se oculta dentro del soporte (gantry), la parte en forma de rosquilla de la máquina. Puede que el paciente escuche un sonido de alerta, un zumbido y un clic a medida que el tubo de rayos X gira.

  6. Los rayos X absorbidos por los tejidos del cuerpo serán detectados por el escáner y transmitidos a la computadora.

  7. La computadora transformará la información en una imagen que será interpretada por el radiólogo.

  8. Es muy importante que el paciente permanezca muy quieto durante el procedimiento. Puede que se le pida que contenga la respiración en varios momentos durante el procedimiento.

  9. El tecnólogo estará observando al paciente en todo momento y estará en comunicación constante.

  10. Se le puede pedir al paciente que espere un corto tiempo mientras el radiólogo revisa los estudios para asegurarse de que están claros. Si los estudios no están los suficientemente claros para obtener información adecuada, puede que se necesite realizar tomografías adicionales.

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