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Exámenes Exploratorios para Detectar las Enfermedades Comunes

¿Qué es un "examen exploratorio"?

Un examen exploratorio se realiza para detectar posibles trastornos de salud o enfermedades en personas que no tienen ningún síntoma de enfermedad. El propósito es la detección precoz y realizar cambios en el estilo de vida o comenzar la vigilancia, para disminuir el riesgo de la enfermedad, o para detectarla suficientemente temprano a fin de tratarla con mayor eficacia. Los exámenes exploratorios no se consideran exámenes de diagnóstico, sino que se usan para identificar a un subconjunto de la población al cual se le deben realizar más pruebas para determinar la presencia o ausencia de enfermedad.

¿Cuándo es útil un examen exploratorio?

Lo que hace que un examen exploratorio sea valioso es la posibilidad de detectar problemas potenciales, a la vez que se reducen al mínimo los resultados poco claros, ambiguos o confusos. Si bien los exámenes exploratorios no son 100% exactos en todos los casos, es más valioso tenerlos en los momentos oportunos, según las recomendaciones de su médico, que no tenerlos en absoluto.

Algunos exámenes exploratorios comunes

Asegúrese de consultar a su médico con respecto al momento adecuado y la frecuencia de todos los exámenes exploratorios según su edad, estado general de salud y antecedentes médicos. A continuación, se presentan algunos ejemplos de exámenes exploratorios comunes:

  • Medición del colesterol. El colesterol es una sustancia parecida a la cera que puede encontrarse en todas partes del cuerpo. Contribuye en la producción de membranas celulares, algunas hormonas y vitamina D. El colesterol en la sangre proviene de 2 fuentes: los alimentos que comemos y la producción en nuestro hígado. Sin embargo, el hígado produce todo el colesterol que el cuerpo necesita.

    El colesterol y otras grasas se transportan en el torrente sanguíneo en forma de partículas esféricas llamadas lipoproteínas. Las 2 lipoproteínas más conocidas comúnmente son las lipoproteínas de baja densidad (LDL), o colesterol "malo", y las lipoproteínas de alta densidad (HDL), o colesterol "bueno".

    Los exámenes de colesterol se realizan por medio de un análisis de sangre. Las personas con mediciones de colesterol alto en una muestra de sangre tienen mayor riesgo de tener una enfermedad cardiovascular que aquellas personas que tienen el colesterol dentro de los límites normales. Se ha demostrado en estudios que las personas con colesterol alto pueden reducir su riesgo de tener una enfermedad del corazón si disminuyen su colesterol. Es importante comprender, sin embargo, que las personas con niveles de colesterol normales igualmente pueden tener una enfermedad del corazón.

  • Análisis de sangre oculta en materia fecal. La sangre oculta en la materia fecal se detecta mediante análisis microscópico o análisis químicos de hemoglobina (sangre) en las heces. Las personas con sangre en las heces pueden tener un crecimiento canceroso que puede indicar cáncer colorrectal. Para el análisis, se necesita recoger 3 muestras de heces que se examinan bajo el microscopio para ver si hay sangre. Es importante comprender que, cuando hay sangre presente en una muestra de heces, puede deberse a otros factores no cancerosos, por ejemplo, ciertos medicamentos o alimentos, sangrado gastrointestinal, o hemorroides. Muchas organizaciones, como la Sociedad Estadounidense contra el Cáncer (American Cancer Society), recomiendan comenzar a realizar los análisis a los 50 años de edad.

  • Prueba de Papanicolaou (también llamada "estudio citológico vaginal). Los estudios citológicos vaginales son muestras de células tomadas del cuello uterino de las mujeres para buscar cambios celulares que puedan indicar cáncer de cuello uterino. La prueba de Papanicolaou es un examen exploratorio importante en las mujeres sexualmente activas menores de 65 años de edad para detectar cáncer en una etapa en la que no suele haber síntomas. Es importante comprender que una prueba de Papanicolaou puede llamarse "anormal", pero puede no significar que la persona tenga cáncer de cuello de útero. Algunas organizaciones también recomiendan el examen exploratorio del HPV (el virus del papiloma humano) en ciertas poblaciones mientras se realiza la prueba de Papanicolaou.

  • Antígeno prostático específico (PSA). El análisis de sangre mide los niveles de antígeno prostático específico (PSA) en la sangre. Los antígenos son sustancias que provocan respuestas del sistema inmunitario de una persona. Los niveles de antígeno prostático específico pueden estar elevados en presencia de cáncer de próstata. Sin embargo, es importante comprender que otras condiciones benignas de la próstata también pueden elevar el PSA, como la hiperplasia benigna de la próstata (BPH), que es un agrandamiento no canceroso de la próstata. El análisis de PSA no se recomienda para todos los hombres, además, existe considerable controversia acerca de la importancia de los análisis de PSA. Algunas organizaciones, como el Grupo de Tareas de Servicios Preventivos de los Estados Unidos (United States Preventive Task Force, USPSTF), no recomiendan los exámenes exploratorios de PSA. Las ventajas y desventajas de los exámenes exploratorios de PSA siempre deben hablarse con su médico antes de realizar los análisis. Algunas de las desventajas incluyen los análisis y procedimientos innecesarios, los costos innecesarios y el aumento considerable de la ansiedad.

  • Mamografía. Muchas organizaciones, incluido el USPSTF, recomiendan las mamografías como exámenes exploratorios del cáncer de mama cada 1 o 2 años después de los 40 años. Esta prueba se realiza junto con un examen médico de las mamas.

  • Colonoscopia. Muchas organizaciones, incluido el USPSTF, recomiendan el examen exploratorio de cáncer de colon o pólipos de colon a partir de los 50 años de edad, o antes si la persona tiene un familiar directo que tuvo cáncer de colon antes de los 60 años.

Consulte a su médico acerca de todos estos y otros tipos de exámenes exploratorios, que dependen de su estado de salud, ya que no todos los profesionales de la salud están de acuerdo sobre cuáles exámenes exploratorios deberían realizarse y a qué edades deberían realizarse.

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