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Características comunes de las enfermedades hepáticas

¿Cuáles son algunos síntomas comunes de las enfermedades hepáticas?

Al diagnosticar una enfermedad hepática, el médico observa los síntomas del paciente y lleva a cabo un examen físico. Además, el médico puede pedir una biopsia del hígado, pruebas funcionales hepáticas, una ecografía, una tomografía axial computarizada (TAC) y/o una imagen por resonancia magnética (IRM).

Algunos síntomas comunes de las enfermedades hepáticas son los siguientes (a continuación, una breve descripción de cada uno):

  • Ictericia. Una coloración amarilla de la piel y de los ojos.

  • Colestasis

  • Aumento de tamaño del hígado

  • Hipertensión portal

  • Várices esofágicas

  • Ascitis. Acumulación de líquido en la cavidad abdominal.

  • Encefalopatía hepática

  • Insuficiencia hepática

¿Qué es la ictericia?

La ictericia es una coloración amarilla de la piel y de las partes blancas de los ojos, debido a niveles elevados e irregulares de bilirrubina (pigmento biliar) en el torrente sanguíneo. Generalmente, la orina es oscura por la bilirrubina, que es excretada a través de los riñones. Los niveles elevados de bilirrubina pueden atribuirse a una inflamación, a otras anomalías de las células del hígado o a una obstrucción de las vías biliares. A veces, la ictericia es causada por la descomposición de un gran número de glóbulos rojos, lo cual puede producirse en recién nacidos. Por lo general, la ictericia es el primer indicio de una enfermedad hepática, y a veces el único.

¿Qué es la colestasis?

La colestasis es cualquier enfermedad en la que el flujo biliar disminuye o se detiene. "Cole" (khole) significa "bilis" y "stasis" (stásis), "detención". Puede haber una obstrucción del flujo biliar dentro del hígado, fuera del hígado o en ambos lugares. Los síntomas pueden ser:

  • Ictericia

  • Orina oscura

  • Heces pálidas

  • Alteración en la coagulación

  • Prurito

  • Ascitis 

  • Escalofríos

  • Dolor de las vías biliares o del páncreas

  • Vesícula biliar dilatada

Algunas causas de colestasis son las siguientes:

  • Hepatitis

  • Enfermedad hepática alcohólica

  • Cirrosis biliar primaria

  • Efectos adversos de los medicamentos

  • Cambios hormonales durante el embarazo

  • Cálculos en el conducto colédoco

  • Estenosis de las vías biliares

  • Cáncer de conducto biliar

  • Cáncer de páncreas

  • Inflamación del páncreas

¿Qué significa el aumento de tamaño del hígado?

El aumento de tamaño del hígado es un indicador común de las enfermedades hepáticas, aunque no existen síntomas que estén comúnmente asociados con un leve aumento de tamaño del hígado o hepatomegalia. Los síntomas de un pronunciado aumento de tamaño del hígado son molestias abdominales o "sentirse llenos", entre otros.

¿Qué es la hipertensión portal?

Se entiende por hipertensión portal a la hipertensión arterial en la vena porta, que es la que provee al hígado de sangre desde el intestino y el bazo. La hipertensión portal puede producirse por un aumento de la presión arterial en los vasos sanguíneos o resistencia al flujo sanguíneo a través del hígado. La hipertensión portal puede llevar a la formación de nuevos vasos sanguíneos (llamado colaterales), que conectan el flujo sanguíneo desde el intestino hasta la circulación general, sin pasar por el hígado. Cuando esto sucede, las sustancias que comúnmente son filtradas por el hígado pasan a la circulación general. Los síntomas de la hipertensión portal pueden ser:

  • Ascitis

  • Formación de varices. Las várices (várices esofágicas) se forman, en general, en el extremo inferior del esófago y en las paredes del estómago, aunque pueden formarse en cualquier lugar, desde la boca hasta el ano.

¿Qué son las várices esofágicas?

Las várices esofágicas son vasos sanguíneos dilatados dentro de las paredes de la parte inferior del esófago que son propensos a una hemorragia. Pueden manifestarse en personas con una enfermedad hepática grave. Un hígado enfermo puede provocar hipertensión portal, que es hipertensión arterial en la vena porta. La vena porta provee de sangre al hígado. Con el tiempo, esta presión hace que se formen los vasos sanguíneos llamados colaterales. Estos vasos actúan como conductos que desvían la sangre con mucha presión. La presión extra en estos vasos hace que se dilaten y se vuelvan tortuosos. Estos vasos, por último, llegan al esófago inferior y al estómago y son propensos a romperse. La ruptura puede provocar una hemorragia importante por vómitos o por la sangre perdida que pasa por el tubo digestivo. Los síntomas de várices esofágicas pueden ser:

  • Vómitos de sangre indoloros

  • Melenas o heces negras

  • Reducción de la producción de orina

  • Sed en exceso

  • Mareos

  • Palidez

  • Anemia. Es una afección que indica un recuento bajo de los glóbulos rojos.

¿Qué es la ascitis?

La ascitis es la acumulación de líquido en la cavidad abdominal, causada por pérdidas de líquido desde la superficie del hígado y el intestino. La ascitis es una de las características comunes de las enfermedades hepáticas, al igual que la hipertensión portal. Los síntomas de ascitis pueden ser una distensión de la cavidad abdominal, que provoca incomodidad y dificultad para respirar. Las causas de ascitis pueden ser las siguientes:

  • Cirrosis (en particular, aquella causada por el alcoholismo)

  • Hepatitis alcohólica

  • Obstrucción de la vena hepática

La ascitis también puede ser causada por trastornos que no están relacionados con el hígado.

¿Qué es la encefalopatía hepática?

La encefalopatía hepática es el deterioro de las funciones cerebrales y el daño al sistema nervioso debido a la acumulación de sustancias tóxicas en la sangre, que comúnmente son filtradas por el hígado. A la encefalopatía hepática se la conoce también como encefalopatía portosistémica o coma hepático. Los síntomas pueden ser:

  • Alteración del conocimiento

  • Cambios en el razonamiento lógico, en la personalidad y en el comportamiento

  • Cambios en el estado de ánimo

  • Facultades mentales alteradas

  • Somnolencia

  • Confusión

  • Habla y movimientos lentos

  • Desorientación

  • Pérdida de conocimiento

  • Coma

  • Convulsiones (raro)

  • Agarrotamiento de los músculos o temblores

  • Movimientos espasmódicos

¿Qué es la insuficiencia hepática?

La insuficiencia hepática es un deterioro del funcionamiento hepático grave. La insuficiencia hepática se produce cuando una gran porción del hígado se daña debido a cualquier tipo de trastorno hepático. Los síntomas pueden ser:

  • Ictericia

  • Tendencia a tener moretones o a sangrar con facilidad

  • Ascitis

  • Disminución de la actividad cerebral

  • Debilitamiento general de la salud

  • Cansancio

  • Debilidad

  • Náuseas

  • Pérdida de apetito

  • Diarrea

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