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Atragantamiento y maniobra de Heimlich

El atragantamiento ocurre cuando un alimento u otro objeto extraño se atora en las vías respiratorias. El atragantamiento produce asfixia, esto es, el oxígeno no puede llegar a los pulmones y al cerebro. La falta de oxígeno al cerebro durante más de 4 minutos puede producir daño cerebral o muerte. Es importante que todas las personas reconozcan y sepan cómo actuar frente a un atragantamiento tanto en el hogar, restaurantes y otros lugares públicos. La maniobra de Heimlich, un procedimiento de emergencia utilizado para tratar a víctimas de atragantamiento, gracias a esta maniobra, se salvan miles de vida cada año.

¿Cómo puede prevenirse el atragantamiento?

En adultos, el atragantamiento puede evitarse si se toman las siguientes medidas preventivas:

  • cortar los alimentos en piezas pequeñas;

  • masticar los alimentos lenta y completamente, especialmente si usa prótesis dental;

  • no reírse ni hablar mientras se mastica y traga;

  • evitar la ingesta excesiva de alcohol antes y durante las comidas.

En el caso de bebés y niños, tome las siguientes medidas preventivas para evitar su atragantamiento:

  • mantenga las canicas, cuentas, tachuelas, globos de látex, monedas y otros juguetes y objetos pequeños fuera del alcance de los niños. Particularmente, de los niños menores de 4 años;

  • evite que los niños caminen, corran o jueguen con alimentos o juguetes en la boca;

  • no le dé a los chicos menores de 4 años alimentos que puedan fácilmente atorarse en la garganta, como perros calientes, nueces, trozos de carne, trozos de queso, uvas, dulces duros o pegajosos, palomitas de maíz, trozos de mantequilla de maní o zanahorias crudas;

  • supervise las horas de la comida con los niños pequeños;

  • evite que los hermanos mayores les den alimentos o juguetes peligrosos a un niño pequeño.

¿Cuál es la técnica de primeros auxilios recomendada para el atragantamiento?

La maniobra de Heimlich es una serie de compresiones abdominales bajo el diafragma. Se la recomienda para una persona que se está atragantando con un pedazo de comida o un objeto extraño.

De acuerdo a la maniobra de Heimlich, se utiliza únicamente cuando una persona se está atragantando por un bloqueo de las vías respiratorias. El atragantamiento se produce cuando una persona no puede hablar, toser o respirar. Una obstrucción de las vías respiratorias puede producir pérdida de consciencia y muerte. Cuando se aplica la maniobra de Heimlich, tenga cuidado de no usar demasiada fuerza para no dañar las costillas o los órganos internos. La maniobra de Heimlich es el único método para despejar las vías respiratorias bloqueadas actualmente recomendado para adultos por la Asociación Americana del Corazón (American Heart Association) y la Cruz Roja Estadounidense (American Red Cross).

¿Cómo es la maniobra de Heimlich para adultos?

La maniobra de Heimlich levanta el diafragma y obliga al aire a salir de los pulmones para crear una tos artificial. Esta tos mueve el aire a través de la tráquea, de esta forma empuja y expulsa la obstrucción fuera de las vías respiratorias y de la boca.

Ilustración de una mujer atragantándose, un hombre tomándola alrededor del estómago desde atrás y utilizando su puño y su mano para realizar la maniobra de rescate.

  • Para hacer la maniobra de Heimlich, rodee con sus manos la cintura de la persona. Coloque un puño apretado arriba del ombligo y debajo de la caja torácica. Sujete su puño con la otra mano. Tire del puño apretado con un movimiento seco y directo hacia atrás y hacia arriba bajo la caja torácica de seis a 10 veces rápidamente.

  • en caso de obesidad o embarazo en la última etapa, aplique compresiones en el pecho;

  • continúe de forma ininterrumpida hasta que la obstrucción se alivie o que llegue el apoyo vital avanzado. En cualquier caso, un proveedor de atención médica debe examinar a la persona tan pronto como sea posible.

Ilustración de una mujer atragantándose inclinada sobre el respaldo de una silla para realizar sola la maniobra de rescate.
Si se encuentra solo y se está atragantando, empújese a usted mismo, o empuje su abdomen contra el respaldo de una silla, contra una mesada o una baranda.

Si bien la maniobra de Heimlich es simple y efectiva, puede ser dolorosa e incluso causar lesiones a la víctima. Debe utilizarse solo en emergencias reales, cuando esté casi seguro de que la persona se está asfixiando realmente.

Nota: En bebés y niños pequeños, se recomienda una técnica diferente de la maniobra de Heimlich. Hable sobre la técnica de primeros auxilios para atragantamientos apropiada para su hijo con su proveedor de atención médica.

¿Cómo puedo aprender la técnica adecuada para realizar la maniobra de Heimlich?

La maniobra de Heimlich es simple de aprender y con frecuencia se enseña durante clases de primeros auxilios y reanimación cardiopulmonar (RCP). Comuníquese con el servicio local de la Cruz Roja Estadounidense o la Asociación Americana del Corazón o comuníquese con su hospital o centro de atención médica local para programar una clase y obtener más información.

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