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Melanoma

¿Qué es el melanoma?

El melanoma es una enfermedad de la piel en la cual el cáncer comienza en los melanocitos, las células que producen el color de la piel a partir de un pigmento denominado melanina. El melanoma, generalmente, se presenta en adultos, pero ocasionalmente se puede detectar en niños y adolescentes. El melanoma también se suele denominar melanoma cutáneo o melanoma maligno. El melanoma es una forma poco común pero agresiva de cáncer de piel.

El melanoma es un tipo de cáncer más grave que los tipos de cáncer más comunes de células basales y células escamosas. Si bien la incidencia de melanoma es inferior al de otros tipos de cáncer de piel, posee la tasa de mortalidad más alta y es responsable de la mayoría de las muertes por cáncer de piel.

¿Dónde se encuentra con más frecuencia el melanoma?

El melanoma aparece a menudo en mujeres y hombres de piel clara, pero también puede afectar a personas con otros tipos de piel. En los hombres, el melanoma aparece a menudo en el pecho o la espalda. En las mujeres, los brazos y las piernas son los lugares más comunes. También puede desarrollarse en el rostro, cuello u otras áreas. En raras ocasiones, los melanomas pueden formarse en partes del cuerpo que no están cubiertas por piel, como los ojos, la boca, la vagina, el intestino grueso y otros órganos internos.

¿Cuáles son los factores de riesgo para el melanoma?

Las personas con las siguientes características pueden tener mayor riesgo de padecer melanoma:

  • Personas de cabello rubio o rojizo

  • Personas de ojos azules o verdes

  • Personas de tez clara

  • Antecedentes familiares de melanoma

  • Antecedentes personales de melanoma

  • Muchos lunares comunes (más de 50)

  • Muchas pecas

  • Un trastorno inmunosupresor

  • Nevos displásicos (lunares atípicos)

  • Exposición al sol

  • Quemaduras de sol durante la niñez

  • Incapacidad de broncearse

  • Uso de cama solar

La piel tostada o negra no es una garantía contra el melanoma. Los afroamericanos pueden padecer este tipo de cáncer, especialmente en las palmas de las manos, las plantas de los pies, debajo de las uñas o la boca.

¿Cuáles son los síntomas del melanoma?

Los siguientes son los síntomas más comunes del melanoma. Sin embargo, cada persona puede experimentar los síntomas de manera diferente. Algunos de los síntomas son los siguientes:

  • Cambio en el tamaño, forma o color de un lunar

  • Supuración o sangrado de un lunar

  • Un lunar de aspecto diferente al del resto de los lunares o que pica, es duro, sobresale, está inflamado o produce sensibilidad al tacto

Debido a que la mayoría de las células de melanoma maligno continúan produciendo melanina, los tumores de melanoma a menudo poseen un matiz marrón o negro. El melanoma también puede aparecer en el cuerpo como un lunar nuevo. El melanoma puede expandirse rápidamente hacia otras partes del cuerpo a través del sistema linfático o a través de la sangre. Al igual que la mayoría de los tipos de cáncer, el melanoma es más fácil de tratar cuando se diagnostica a tiempo.

Los síntomas del melanoma pueden ser similares a los de otras afecciones o problemas médicos. Siempre debe consultar a su médico para obtener un diagnóstico.

Cómo distinguir lunares benignos de un melanoma

Para detectar un melanoma a tiempo, cuando es más fácil de tratar, es importante examinar su piel periódicamente y familiarizarse con lunares y otras características de la piel, con el fin de poder identificar mejor los cambios. Ciertos lunares poseen mayor riesgo de cambiar para transformarse en melanomas malignos. Los lunares grandes de nacimiento (nevos congénitos) y los lunares atípicos (nevos displásicos) tienen más probabilidades de convertirse en malignos. El reconocimiento de los cambios de sus lunares siguiendo este cuadro ABCD es fundamental para detectar un melanoma maligno en su etapa temprana. Las señales de advertencia son las siguientes:

Lunar normal / melanoma

Señal

Característica

Foto que compara un lunar normal y un melanoma mostrando la asimetría.

Asimetría

Cuando la mitad del lunar no coincide con la otra mitad

Foto que compara un lunar normal y un melanoma mostrando la irregularidad del borde

Borde

Cuando el borde (contorno) del lunar es desigual o irregular

Foto que compara un lunar normal y un melanoma mostrando el color

Color

Cuando el color del lunar no es parejo

Foto que compara un lunar normal y un melanoma mostrando el diámetro

Diámetro

Si el diámetro del lunar es más grande que el de la goma de un lápiz.

Fotografías utilizadas con autorización del Instituto Nacional del Cáncer

Los melanomas varían notablemente en aspecto. Algunos melanomas pueden exhibir todas las características ABCD, mientras que otros quizás solo exhiban algunos, o incluso ninguno, de estos cambios. Siempre debe consultar a su médico para obtener un diagnóstico.

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