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Fobias

¿Qué es una fobia?

Según la Asociación Americana de Psiquiatría (American Psychiatric Association, su sigla en inglés es APA), una fobia es un temor incontrolable, irracional y persistente de un determinado objeto, situación o actividad. Los temores que experimentan las personas que padecen fobias pueden ser tan intensos que algunas de ellas llegan a verdaderos extremos para evitar la causa de su miedo. Una respuesta extrema ante un elemento que genera fobia puede ser el ataque de pánico.

¿A quiénes afectan las fobias?

Cada año, aproximadamente el 19 millones de la población de Estados Unidos padece alguna forma de fobia, que puede ir desde episodios leves hasta muy graves. Pueden surgir fobias en la primera infancia, pero lo habitual es que se manifiesten por primera vez entre los 15 y los 20 años de edad. Afectan por igual a ambos sexos, pero son los hombres quienes suelen buscar tratamiento con más frecuencia.

¿Qué causa las fobias?

Las investigaciones indican que existen factores genéticos y ambientales que contribuyen a la aparición de fobias. Las fobias específicas están vinculadas con el primer encuentro aterrador con el objeto o la situación que las provoca. No obstante, aún queda por saber si esta exposición inicial que condiciona el comportamiento posterior es un factor necesario o si las fobias pueden desarrollarse en personas genéticamente predispuestas.

¿Cuáles son los tres tipos principales de fobias?

Fobia específica

¿Qué es una fobia específica?
Las fobias específicas se caracterizan por un gran temor a un objeto o situación que, en condiciones normales, no es peligroso.Podemos citar los siguientes ejemplos:

  • Vuelos (temor de que el avión se estrelle).

  • Perros (temor de que el animal muerda o ataque).

  • Lugares cerrados (temor de quedar atrapado).

  • Túneles (temor de un derrumbe).

  • Alturas (temor de caerse).

¿Cuáles son las características de una fobia específica?
Los individuos que padecen fobias específicas saben perfectamente que su temor es exagerado pero son incapaces de dominar la emoción que los embarga. Se diagnostica una fobia sólo cuando el temor específico interfiere con las actividades cotidianas en la escuela, el trabajo o el hogar.

Hay 19 millones de estadounidenses de entre 18 y 54 años de edad, que padecen cada año alguna forma de fobia específica. La causa de la enfermedad se desconoce, aunque parece ser más frecuente en ciertas familias y algo más común entre las mujeres. Si el objeto que provoca temor es fácil de evitar, quienes padecen la fobia tal vez no sientan necesidad de buscar tratamiento. A veces, sin embargo, adoptan decisiones importantes para su carrera o su vida personal para evitar la situación que genera su fobia.

Tratamiento de las fobias específicas:
No se conoce en la actualidad ningún tratamiento con fármacos para las fobias específicas aunque, en algunos casos, se pueden recetar ciertos medicamentos para ayudar a reducir los síntomas de ansiedad antes de que el individuo confronte una situación fóbica.

Cuando las fobias interfieren con la vida cotidiana, el tratamiento puede ayudar, y por lo general consiste en una terapia de tipo cognitivo-conductista denominada terapia de desensibilización o de exposición. La terapia consiste en exponer paulatinamente al paciente a los elementos que le provocan temor hasta que el miedo comienza a desvanecerse. Los ejercicios de relajación y de respiración también contribuyen a disminuir los síntomas de ansiedad.

Fobias sociales

¿Qué es una fobia social?
La fobia social es un trastorno de ansiedad en el que el individuo siente ansiedad e incomodidad significativas relacionadas con el miedo de verse en situaciones avergonzantes, humillantes o de ser víctima de burlas en situaciones sociales o al actuar en público. Aun cuando logran dominar su temor, quienes sufren de fobia social por lo general:

  • Se sienten muy ansiosos antes del evento/salida.

  • Se sienten muy incómodos en el curso del evento/salida.

  • Conservan sentimientos desagradables después del evento/salida.

Las fobias sociales se presentan por lo común en las siguientes situaciones:

  • Al hablar en público.

  • Al conocer a otras personas.

  • Al tratar con personas que están en posición de autoridad.

  • Al comer en público.

  • Al usar baños públicos.

¿Cuáles son las características de una fobia social?
Si bien es frecuente confundir este trastorno con la timidez, debemos señalar que no son lo mismo. Los tímidos pueden sentirse muy incómodos frente a otras personas pero no experimentan ansiedad extrema al anticipar una situación social , y además no necesariamente evitan las circunstancias que los cohíben. Por el contrario, los individuos que padecen una fobia social no son necesariamente tímidos y pueden sentirse, la mayor parte del tiempo, muy a gusto con algunas personas.

La mayoría de los fóbicos sociales tratan de evitar las situaciones que les provocan temor o con las que no pueden lidiar.

Diagnóstico de las fobias sociales:
Se diagnostica una fobia social cuando el temor o la evitación interfieren significativamente con la rutina normal previsible o cuando la perturbación es excesiva.

Las fobias sociales perturban la vida normal e interfieren con las relaciones profesionales y sociales. Suelen tener origen familiar y pueden manifestarse acompañadas de depresión y alcoholismo. A menudo comienzan en la primera parte de la adolescencia, o incluso antes. Cada año, aproximadamente 15 millones de estadounidenses entre los 18 y los 54 años experimentan alguna forma de fobia social.

Tratamiento de las fobias sociales:
Las personas que padecen una fobia social suelen aliviar sus síntomas cuando éstos se tratan mediante terapia cognitivo-conductista, medicación o una combinación de ambas.

Agorafobia

¿Qué es la agorafobia?
"Agorafobia" es una palabra que proviene del griego y significa literalmente "miedo a la plaza del mercado". Se trata de un trastorno de ansiedad con temor de sufrir un ataque de pánico en lugares o situaciones de los cuales puede ser difícil o avergonzante escapar.La ansiedad propia de la agorafobia es tan intensa que no son raros los ataques de pánico, y los individuos que la padecen tratan de evitar el lugar o la causa de su temor. La agorafobia comprende situaciones de temor como las que citamos a continuación, aunque no está limitada a ellas:

  • Temor a estar solo fuera del hogar.

  • Temor a quedarse solo en la casa.

  • Temor a verse rodeado por una multitud.

  • Temor a viajar en vehículos.

  • Temor a estar en ascensores o en puentes.

Las personas que padecen agorafobia suelen evitar los lugares donde hay mucha gente, como calles, tiendas muy concurridas, iglesias y teatros.

¿Cuáles son las características de la agorafobia?
La mayor parte de los agorafóbicos manifiestan estos síntomas después de haber sufrido primero uno o varios ataques de pánico. Tales ataques se producen al azar y sin señales de advertencia, de modo que la persona en cuestión no puede predecir qué situaciones desencadenarán su reacción fóbica. La imprevisibilidad de los ataques de pánico hace que la persona anticipe los ataques de pánico futuros y acaba por tener miedo de cualquier situación donde pueda ocurrir un ataque. Como resultado de ello, suele evitar cualquier lugar o situación que haya provocado ataques de pánico con anterioridad.

Quienes padecen este trastorno terminan a menudo tan discapacitados que no pueden salir de su casa. Otros agorafóbicos se arriesgan a las situaciones potencialmente "fóbicas", pero sólo a costa de una enorme angustia y, por lo general, acompañados por un amigo de confianza o un miembro de la familia.

Quienes padecen agorafobia también pueden desarrollar depresión, fatiga, tensión, abusar del alcohol o las drogas o sufrir trastornos obsesivos que hacen indispensable el tratamiento. Cada año, aproximadamente 1,8 millones de estadounidenses entre los 18 y los 54 años experimentan agorafobia.

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