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Encefalitis

¿Qué es la encefalitis?

La encefalitis es una inflamación causada por una infección viral. Los virus específicos implicados pueden variar y aunque la exposición a los virus puede ocurrir a través de las picaduras de los insectos, los alimentos o las bebidas, o el contacto con la piel, los viajeros tienen mayor riesgo a la exposición a través de las picaduras de los insectos. En las áreas rurales, los arbovirus que son transportados por los mosquitos o garrapatas son las causas más comunes de la infección.

Mientras que ha habido brotes en años recientes en Estados Unidos de determinadas formas de encefalitis, tal como la encefalitis del Nilo Oriental y la encefalitis de San Luis, los viajeros que salen al extranjero tienen mayor riesgo de contraer la encefalitis japonesa y la encefalitis transmitida por las garrapatas.

¿Qué es la encefalitis japonesa?

La encefalitis japonesa es una enfermedad viral transmitida por un mosquito que se encuentra principalmente en:

  • China, Japón y Corea

  • Rusia oriental. 

La encefalitis japonesa también ocurre pero con menos frecuencia en Taiwán, Singapur, and Hong Kong. En todas esas áreas, la encefalitis japonesa es principalmente una enfermedad rural.

La ocurrencia de la enfermedad es absolutamente baja. Como promedio, entre las personas que son infectadas por la picadura de un mosquito, sólo sólo un poco desarrollará una enfermedad. Mientras que la mayoría de las personas infectadas desarrollan sólo síntomas leves o ningún síntoma, entre aquellas que desarrollan la encefalitis, las consecuencias son graves.

¿Cómo puede prevenirse la encefalitis japonesa?

Una vacuna para la encefalitis japonesa está actualmente disponible en Estados Unidos a través de la mayoría de las clínicas para viajeros. Los Centros para la Prevención y el Control de las Enfermedades (Centers for Disease Control and Prevention, su sigla en inglés es CDC) normalmente recomiendan la vacuna sólo para las personas que van a viajar a áreas rurales durante cuatro semanas o más, excepto en circunstancias donde exista un brote conocido de encefalitis japonesa.

Además, los viajeros deben tomar precauciones para prevenir las picaduras de los insectos, incluyendo las siguientes:

  • Reducir al mínimo la exposición en lugares abiertos durante las horas más frías al amanecer y al atardecer, cuando se alimentan los mosquitos que transmiten la enfermedad.

  • Utilizar repelentes para mosquitos que contengan DEET como un ingrediente activo.

  • Permanecer en habitaciones con aire acondicionado o mosquiteras.

Además, los viajeros a áreas rurales deben llevar un toldillo para la cama y aplicar permetrín, un repelente para los mosquitos/insecticida a la ropa.

¿Qué es la encefalitis transmitida por las garrapatas?

La encefalitis transmitida por las garrapatas es una infección viral del sistema nervioso central transmitida por las picaduras de determinadas garrapatas vectores. La enfermedad ocurre en:

  • Escandinavia.

  • Europa Central y del Oeste.

  • Los países que formaban la antigua Unión Soviética.

Las infecciones en humanos se producen por las picaduras de las garrapatas Ixodes ricimus infectadas, normalmente en personas que visitan o trabajan en bosques, campos, o pastos. La infección puede adquirirse también mediante el consumo de productos lácteos no pasteurizados procedentes de vacas, cabras, u ovejas infectadas.

El riesgo de contraer la enfermedad es mayor desde el mes de Abril hasta el mes de Agosto, cuando la garrapata vector está más activa.

¿Cómo puede prevenirse la encefalitis transmitida por las garrapatas?

Aunque existen vacunas disponibles en Europa, los datos actuales no apoyan que los viajeros reciban la vacuna. En vez de ello, se aconseja que los viajeros se protejan siguiendo las siguientes recomendaciones:

  • Evitar las áreas infectadas por garrapatas.

  • Utilizar ropa apropiada para evitar las picaduras.

  • Utilizar repelentes que contengan DEET, que puede aplicarse directamente sobre la piel.

  • Utilizar permetrín en la ropa y en el equipo de campamento.

  • Evitar los productos lácteos no pasteurizados.

¿Cuáles son los síntomas de la encefalitis por arbovirus?

A continuación, se enumeran los síntomas más comunes de la encefalitis causada por arbovirus. Sin embargo, cada individuo puede experimentarlos de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • Dolor de cabeza.

  • Somnolencia.

  • Fiebre.

  • Vómitos.

  • Rigidez en el cuello.

  • Temblor en los músculos.

  • Confusión.

  • Convulsiones.

  • Fotofobia (la luz hace daño a los ojos).

Los síntomas de la encefalitis pueden parecerse a los de otras condiciones o problemas médicos. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

Tratamiento de la encefalitis por arbovirus:

No existe un tratamiento específico para la encefalitis y el tratamiento es generalmente de apoyo con mantenimiento del soporte circulatorio y respiratorio mientras la infección sigue su curso. El tratamiento específico para la encefalitis será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su edad, su estado general de salud y su historia médica.

  • Qué tan avanzada está la enfermedad.

  • Su tolerancia a ciertos medicamentos, procedimientos o terapias.

  • Sus expectativas para la trayectoria de la enfermedad.

  • Su opinión o preferencia.

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