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Prueba de Papanicolaou

(Prueba de Papanicolaou, detección Pap, o estudio de Papanicolaou)

Descripción general del procedimiento

¿Qué es una prueba de Papanicolaou?

La prueba de Papanicolaou, llamada así por el Dr. George Papanicolaou, que diseñó la prueba, es una prueba de detección para recolectar y examinar con microscopio las células obtenidas del cuello uterino, que es la parte inferior angosta del útero (matriz) ubicada entre la vejiga y el recto. El cuello uterino forma un canal que desemboca en la vagina, que es la salida al exterior del cuerpo. En la prueba de Papanicolaou, se pueden tomar células tanto de la vagina como del cuello uterino.

¿Quiénes deben hacerse pruebas de Papanicolaou?

Las mujeres deben buscar asesoramiento médico experto sobre cuándo deben comenzar a realizarse las pruebas de detección, con qué frecuencia deben realizarlas y cuándo pueden dejar de realizarse pruebas de detección cervical, en especial si tienen un riesgo mayor que el riesgo promedio de cáncer de cuello uterino por ciertos factores, como la infección por VIH.

Según el Instituto Nacional del Cáncer (National Cancer Institute, su sigla en inglés es NCI), la Sociedad Estadounidense del Cáncer (American Cancer Society, su sigla en inglés es ACS), y el Colegio Estadounidense de Obstetricia y Ginecología (American College of Obstetrics, su sigla en inglés es ACOG), las pautas generales incluyen:

  • Las pruebas de detección del cáncer de cuello uterino se deben iniciar aproximadamente tres años después de que la mujer haya comenzado a tener relaciones sexuales, pero no después de los 21 años de edad.

  • Los expertos recomiendan esperar aproximadamente tres años después de la iniciación de la actividad sexual porque las infecciones por virus del papiloma humano (VPH) transitorias y los cambios celulares cervicales no significativos son frecuentes, y una anomalía significativa o un cáncer tarda años en desarrollarse. El cáncer de cuello uterino es extremadamente infrecuente en mujeres menores de 25 años.

  • Las mujeres deben someterse a una prueba de Papanicolaou al menos una vez cada tres años.

  • La Sociedad Americana del Cáncer (ACS) y el Colegio Americano de Obstetricia y Ginecología (American College of Obstetrics and Gynecology, ACOG) recomiendan un estudio de detección de citología cervical con pruebas de Papanicolaou regulares o estudios de detección bianuales (cada dos años) con pruebas de citología líquida (técnica Thinprep) hasta los 30 años. Las mujeres menores de 30 años tienen mayores probabilidades que las mujeres más grandes de contraer tipos de VPH de alto riesgo que ocasionan enfermedad cervical premaligna, afección que debe descartarse antes de ampliar los intervalos de estudio.

  • LA ACS y ACOG recomiendan que las mujeres de 30 años o más que hayan tenido tres resultados normales seguidos se hagan los estudios de detección cada dos a tres años. Sin embargo, las mujeres con ciertos factores de riesgo, como una infección por el virus de inmunodeficiencia humana (VIH), un sistema inmunitario débil, exposición intrauterina al dietiletilbestrol (o DES, por su sigla en inglés), o un diagnóstico previo de cáncer de cuello uterino pueden necesitar estudios de detección más frecuentes.

  • Las mujeres de 65 a 70 años de edad que han tenido por lo menos tres pruebas de Papanicolaou normales y ninguna anormal en los últimos 10 años pueden decidir, previa consulta con su profesional de la salud, dejar de realizarse las pruebas de detección de cáncer de cuello uterino.

  • Las mujeres a quienes se les ha practicado una histerectomía total (extirpación del útero y cuello uterino) no necesitan someterse a pruebas de detección de cáncer de cuello uterino, a menos que la cirugía se haya realizado como tratamiento para la etapa previa al cáncer o para el cáncer de cuello uterino.

Otros procedimientos afines que se pueden utilizar para diagnosticar afecciones del cuello uterino incluyen la colposcopia, la biopsia cervical y el procedimiento de escisión electroquirúrgica (LEEP, por sus siglas en inglés). Consulte estos procedimientos para obtener información adicional.

¿Cuáles son los órganos de la pelvis femenina?

Los órganos y las estructuras de la pelvis femenina son los siguientes:

Ilustración de la anatomía del área pélvica femenina
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  • endometrio : revestimiento del útero

  • útero : también llamado matriz, es un órgano hueco, en forma de pera localizado en la parte inferior del abdomen, entre la vejiga y el recto. Cada mes, durante la menstruación, se elimina el tejido que recubre el interior del útero, a menos que se implante un óvulo fertilizado y se produzca un embarazo.

  • ovarios : dos órganos reproductores femeninos ubicados en la pelvis, donde se desarrollan y almacenan los óvulos (huevo), y donde se producen las hormonas sexuales femeninas estrógeno y progesterona.

  • cuello del útero : la parte más baja y estrecha del útero ubicada entre la vejiga y el recto, que forma un canal que desemboca en la vagina, la que a su vez se conecta con el exterior.

  • vagina : conducto a través del cual pasa el líquido durante los períodos menstruales. La vagina, también llamada ?canal de parto?, conecta el cuello uterino y la vulva (genitales externos).

  • vulva : parte externa de los órganos genitales femeninos

Razones para realizar el procedimiento

La prueba de Papanicolaou, junto con un examen pélvico, constituye una parte importante de la rutina de atención médica de la mujer, ya que podrían detectarse anomalías que pueden conducir a un cáncer invasivo. La mayoría de los cánceres invasivos del cuello uterino pueden detectarse en una etapa temprana si se realizan pruebas de Papanicolaou y exámenes pélvicos regularmente. Al igual que con varios tipos de cáncer, el tratamiento del cáncer de cuello uterino tiene mayores probabilidades de éxito si se detecta en una etapa temprana.

La prueba de Papanicolaou sirve para detectar no sólo las células cancerosas, sino también otras anomalías cervicales y vaginales que incluyen la displasia (células precancerosas) e inflamación.

Se puede utilizar una prueba de Papanicolaou para diagnosticar y contribuir con el tratamiento de las siguientes afecciones del cuello uterino y de la vagina:

  • Inflamación

  • infección

  • células anormales

  • células precancerosas

  • cáncer

Su médico puede recomendarle también una prueba de Papanicolaou por otros motivos.

Riesgos del procedimiento

Las pacientes con alergia o sensibilidad a ciertos medicamentos o al látex deben informarlo a su médico.

Si está embarazada o sospecha que puede estarlo, debe informárselo a su médico.

Es posible que existan otros riesgos, dependiendo de su estado clínico específico. Recuerde consultar todas sus dudas con su médico antes del procedimiento.

Algunos factores o afecciones pueden interferir con la prueba de Papanicolaou. Estos factores incluyen, entre otros, los siguientes:

  • menstruación

  • uso de sustancias, tales como cremas vaginales, vaselinas, medicamentos o espumas espermicidas durante dos o tres días antes de la prueba de Papanicolaou, ya que estas sustancias pueden alterar el pH de las células u ocultar las células anormales.

  • lavados vaginales durante dos o tres días antes de la prueba de Papanicolaou, puesto que los lavados vaginales pueden eliminar las células superficiales

  • las relaciones sexuales vaginales dentro de las 24 horas previas a la prueba pueden causar una inflamación del tejido

  • infecciones

  • ciertos medicamentos, tales como la tetraciclina

Antes del procedimiento

  • El médico le explicará el procedimiento y le ofrecerá la oportunidad de formular las preguntas que tenga al respecto.

  • Infórmele al médico si tiene sensibilidad o alergia a algún medicamento, al látex o a la cinta adhesiva.

  • En general, no se requiere preparación previa como ayuno o sedación.

  • Informe a su médico sobre todos los medicamentos (con receta y de venta libre) y suplementos de hierbas que esté tomando.

  • Infórmele al médico cuándo tuvo su último período menstrual, y si usa anticonceptivo o terapia hormonal, dígale qué tipo usa.

  • Informe a su médico si tiene antecedentes de trastornos hemorrágicos o si está tomando medicamentos anticoagulantes (diluyentes sanguíneos), aspirina u otros medicamentos que afectan la coagulación de la sangre.

  • Si está embarazada o sospecha estarlo, debe informárselo a su médico.

  • No debe utilizar medicamentos vaginales, espumas espermicidas, cremas o vaselinas, ni hacerse lavados vaginales por dos o tres días antes de la prueba o por el tiempo que le indique su médico. Es posible que se le recomiende evitar tener relaciones sexuales dentro de las 24 horas anteriores a la prueba.

  • Se le pedirá que vacíe la vejiga antes del procedimiento.

  • En función de su estado clínico, su médico puede solicitar otra preparación específica.

Durante el procedimiento

Ilustración de la prueba de Papanicolaou
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La prueba de Papanicolaou se puede realizar de forma ambulatoria en un consultorio médico, o como parte de su internación en un hospital. Los procedimientos pueden variar en función de su estado y las prácticas de su médico.

Por lo general, la prueba de Papanicolaou sigue este proceso:

  1. Se le pedirá que se quite toda la ropa de la cintura para abajo y que se ponga una bata de hospital.

  2. Se acostará en una mesa de examen, con las piernas y los pies apoyados como para un examen pélvico.

  3. El médico le introducirá un instrumento llamado espéculo en la vagina para separar las paredes y exponer el cuello uterino.

  4. Para el examen de Papanicolaou, se extraerán suavemente células de los tejidos del cuello uterino y del fondo de la vagina usando un cepillo endometrial, un hisopo o una espátula de madera pequeña.  Se colocarán las células en una ampolla de líquido o se extenderán sobre un portaobjetos de cristal para microscopio.

  5. Si usted presenta síntomas de infección vaginal, es posible que se recolecten secreciones vaginales para su análisis.

  6. Por lo general, el médico realizará un examen pélvico después de la prueba de Papanicolaou.

  7. La muestra de la prueba de Papanicolaou se enviará a un laboratorio para un análisis posterior.

Después del procedimiento

Después del procedimiento, puede reposar durante algunos minutos antes de regresar a su casa. Dado que el raspaje del cuello uterino puede provocar un pequeño sangrado, quizás quiera usar una toalla higiénica por si hay sangrado leve.

Si tiene algunos de los síntomas que mencionamos a continuación, informe a su médico:

  • sangrado

  • secreción de la vagina con mal olor

  • fiebre y/o escalofríos

  • dolor abdominal intenso

Los resultados de la prueba de Papanicolaou suelen demorar unos pocos días. Pregúntele a su médico cómo le notificarán los resultados.

Es posible que su médico le brinde instrucciones adicionales o alternativas después del procedimiento, en función de su situación específica.

Los Recursos en la Red

El contenido proveído aquí tiene un propósito informativo únicamente, y no está diseñado para diagnosticar o tratar un problema de salud o una enfermedad ni reemplazar el consejo médico que usted reciba de su médico. Por favor, consulte a su médico para aclarar cualquier pregunta o preocupación que usted pueda tener acerca del trastorno que padece.

Esta página contiene enlaces a otros sitios Web con información sobre este procedimiento y condiciones de salud relacionadas. Esperamos que estos sitios le sean útiles, pero recuerde que nosotros no controlamos ni avalamos la información presentada en ellos, así como ellos tampoco avalan la información presentada en nuestro sitio.

American Cancer Society (Asociación Americana del Cáncer)

American College of Obstetricians and Gynecologists (Colegio Americano de Obstetras y Ginecólogos)

American Society for Colposcopy and Cervical Pathology (Sociedad Americana de Colposcopia y Patología Cervical)

National Cancer Institute (NCI) (Instituto Nacional del Cáncer)

National Institutes of Health (NIH) (Institutos Nacionales de la Salud)

National Library of Medicine (Biblioteca Nacional de Medicina)

National Women's Health Information Center (Centro Nacional de Informaciín de Salud de Mujeres)

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