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Alfafetoproteína (AFP)

¿Qué es un estudio de detección de alfafetoproteína (AFP)?

Se trata de un análisis de sangre para medir el nivel de alfafetoproteína presente en la sangre de la madre durante el embarazo. La AFP es una proteína que normalmente produce el hígado del feto. Esta proteína está presente en el líquido que circunda al feto (líquido amniótico) y llega a la sangre de la madre después de atravesar la placenta. El análisis de sangre de AFP también se denomina examen de suero materno AFP (su sigla en inglés es MSAFP).

Los niveles anormales de AFP pueden indicar lo siguiente:

  • Defectos de tubo neural abierto (su sigla en inglés es ONTD), como la espina bífida

  • Síndrome de Down

  • Otras anomalías cromosómicas

  • Defectos de la pared abdominal del feto

  • Mellizos (más de un feto produce la proteína)

  • Mecha probable de parto calculada erróneamente, dado que los niveles varían durante el embarazo

El estudio de detección de la AFP puede incluirse como parte de un estudio de detección de dos, tres o cuatro partes, llamado con frecuencia detección de marcadores múltiples. Las otras partes pueden incluir las siguientes:

  • HCG  -  hormona gonadotrofina coriónica humana (hormona producida por la placenta)

  • Estriol  -  una hormona producida por la placenta

  • Inhibina  -  una hormona producida por la placenta

Si los resultados relativos a la AFP y otros marcadores son anormales, puede ser necesario realizar otros exámenes. Por lo general, se lleva a cabo una ecografía para confirmar las fechas del embarazo y observar si la médula espinal y otros sistemas del cuerpo del feto presentan algún defecto. Es posible que para efectuar un diagnóstico preciso se deba realizar una amniocentesis.

El estudio de detección de marcadores múltiples no es diagnóstico. Esto significa que no tiene una exactitud del 100 por ciento y que no es más que un estudio de detección para identificar los casos en los que es necesario efectuar exámenes adicionales. Puede haber resultados falso-positivos que indiquen que existe un problema cuando en realidad el feto es sano o resultados falso-negativos que indiquen un resultado normal cuando en realidad existen problemas en el feto.

¿Cómo se realiza el examen de alfafetoproteína?

Si bien los detalles específicos de cada procedimiento varían levemente, en general un examen de alfafetoproteína sigue el proceso que señalamos a continuación:

  • Se suele extraer sangre de una vena entre las semanas 15 y 20 de embarazo (lo ideal es de la semana 16 a la 18).

  • La muestra de sangre se envía al laboratorio para que la analicen.

  • Los resultados suelen estar listos en una o dos semanas y a veces menos, según el laboratorio.

¿Cuáles son los riesgos y los beneficios de un estudio de detección de alfafetoproteína?

Riesgos

Beneficios

No existen riesgos asociados a la práctica del examen aparte de los riesgos normales que implica un análisis de sangre. Si los resultados relativos a la AFP y otros marcadores son anormales, puede ser necesario realizar otros exámenes. Por lo general, se lleva a cabo una ecografía para confirmar las fechas del embarazo y observar si la médula espinal y otras partes del feto presentan algún defecto. Es posible que para efectuar un diagnóstico preciso se deba realizar una amniocentesis.

El estudio de detección de marcadores múltiples no permite realizar un diagnóstico. Esto significa que no tiene una exactitud del 100 por ciento y que no es más que un estudio de detección para identificar los casos en los que es necesario efectuar exámenes adicionales. Puede haber resultados falso-positivos que indiquen que existe un problema cuando en realidad el feto es sano o resultados falso-negativos que indiquen un resultado normal cuando en realidad existen problemas en el feto.

El propósito de este estudio de detección es identificar a las mujeres de la población que tienen un riesgo elevado de alumbrar un bebé con un defecto congénito, cuyos embarazos requieren la práctica de exámenes adicionales, mujeres que de otra manera no tendrían la opción de este examen fetal adicional.

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