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Una Visión General del Cáncer

¿Qué es el cáncer?

La naturaleza de las células es dividirse y aumentar su número en un proceso llamado mitosis. Las células normales se dividen para reemplazar aquellas perdidas, o para reparar heridas únicamente, entonces cesan de dividirse.

El cáncer es una multiplicación anormal, continua de las células. Las células se dividen sin control alguno y pueden crecer en tejidos adyacentes o propagarse a partes distantes del cuerpo. La masa de células de cáncer eventualmente se agrandan lo suficiente como para producir nudos, masas o tumores que pueden ser detectados, estos pueden ser malignos o benignos:

  • Los tumores benignos:

    • No son cancerosos.

    • Usualmente pueden extirparse.

    • No regresan en la mayoría de los casos.

    • No se propagan a otras partes del cuerpo y las células no invaden otros tejidos.

  • Los tumores malignos:

    • Son cancerosos.

    • Pueden invadir y dañar tejidos y órganos vecinos.

    • Metastatizar (las células de cáncer se desintegran del tumor maligno y entran en la corriente sanguínea o en el sistema linfático para formar tumores secundarios en otras partes del cuerpo).

El cáncer más pequeño que puede ser detectado por medio de un examen, rayos X, o de un escán, es un poco menos de un cuarto de pulgada en diámetro y contiene entre un millón y un billón de células de cáncer.

¿Cuáles son las categorías generales del cáncer?

Hay varias categorías generales de cáncer, con carcinomas y adenocarcinomas siendo los más comunes:

  • Los carcinomas  -  son cánceres que ocurren en superficies epiteliales - las células que forman la superficie exterior del cuerpo para forrar o cubrir las cavidades del cuerpo, los tubos y los canales.

  • Los adenocarcinomas  -  son cánceres que se forman en una superficie glandular, como el pulmón, el seno, la próstata, el ovario o el riñón.

  • Los sarcomas  -  son cánceres que ocurren en las estructuras de soporte, como el hueso, músculo, cartílago, grasa o tejido fibroso.

  • Las leucemias y los linfomas  -  son cánceres que ocurren en los elementos de las células de la sangre.

Los cánceres del cerebro, de los nervios, los melanomas, y ciertos cánceres del testículo y de los ovarios no entran en una categoría general.

¿Qué son los cánceres primarios?

Los cánceres comienzan en una sola célula y esa célula es el sitio del cáncer primario. El cáncer toma su nombre del sitio primario de origen, como la piel, el colón o el seno. Por ejemplo:

  • Cuando el cáncer que se encuentra en el hígado se originó en el colon, se le llama cáncer del colon que se ha metastatizado en el hígado, y no cáncer del hígado.

  • Los cánceres del hígado son los que se originan de una célula de hígado. Si se propaga al pulmón, todavía es cáncer del hígado, y no cáncer del pulmón.

  • Cuando el cáncer se propaga a los nódulos linfáticos regionales, se dice que aquellos nódulos contienen cáncer metastático. (Los cánceres que se originan en las células linfáticas de un nódulo se llaman linfomas).

¿Qué son los cánceres metastáticos?

El cáncer puede propagarse desde su localización original a otras partes del cuerpo.

  • La propagación puede ocurrir por medio de la extensión directa o la invasión dentro de los tejidos adyacentes.

  • La propagación sistemática a través del cuerpo puede ocurrir por medio de:

    • El sistema circulatorio - las arterias y las venas que llevan y traen la sangre desde todas las áreas del cuerpo.

    • El sistema linfático - una red de vasos linfáticos en todas las áreas del cuerpo que drenan y filtran los agentes infecciosos.

    • El fluido cerebroespinal.

Cuando el cáncer se propaga a otra parte del cuerpo, es llamado cáncer metastático.

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