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Difteria

¿Qué es la difteria?

La difteria es una enfermedad bacteriana aguda que puede infectar dos áreas del cuerpo: la garganta (difteria respiratoria) y la piel (difteria de la piel o cutánea). Fue una enfermedad infantil muy común en la década de 1930, y actualmente gracias a la vacuna contra la enfermedad, la difteria aparece en raras ocasiones en Estados Unidos y en otros países en desarrollo.

¿Cómo se transmite la difteria?

La bacteria difteria puede entrar al cuerpo a través de la nariz y la boca. Sin embargo, también puede entrar a través de un corte en la piel. Se transmite de persona a persona por medio de las secreciones respiratorias o partículas en el aire. Después de la exposición a la bacteria, los síntomas se desarrollan usualmente en 2 a 4 días.

¿Cuáles son los síntomas de la difteria?

A continuación se enumeran los síntomas más comunes de la difteria. Sin embargo, cada individuo puede experimentar los síntomas de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Difteria respiratoria
    Cuando una persona está infectada con difteria, la bacteria usualmente se multiplica en la garganta, ocasionando la versión respiratoria de la difteria. Puede formarse una membrana sobre la garganta y las amígdalas, causando dolor en la garganta. Otros síntomas comunes de difteria respiratoria pueden incluir:

    • Dificultad para respirar.

    • Voz ronca.

    • Nódulos linfáticos agrandados.

    • Aumento en el ritmo cardiaco.

    • Estridor (ruido estridente o chillido respiratorio durante la inspiración).

    • Secreción nasal.

    • Inflamación del paladar (techo de la boca).

    • Dolor de garganta.

    • Fiebre leve.

    • Malestar general.


    Las personas pueden morir de asfixia cuando la membrana obstruye la respiración. Otras complicaciones de la difteria respiratoria son causadas por la toxina de la difteria liberada en la sangre, lo que lleva a una insuficiencia cardiaca.

  • Difteria de la piel (cutánea)
    Con este tipo de difteria, los síntomas usualmente son más leves y pueden incluir manchas amarillas o llagas (similares al impétigo) en la piel.

Los síntomas de la difteria pueden parecerse a las de otras condiciones médicas. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

Tratamiento de la difteria:

El tratamiento específico de la difteria será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su estado general de salud y su historia médica.

  • Que tan avanzada está la condición.

  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.

  • Sus expectativas para la trayectoria de la condición.

  • Su opinión o preferencia.

La penicilina usualmente es eficaz en el tratamiento de la difteria respiratoria antes de que la bacteria libere toxinas en la sangre. Si se sospecha que el individuo padece difteria, se puede administrar antitoxina en combinación con la penicilina. Algunas veces es necesaria una traqueotomía (un tubo respiratorio colocado quirúrgicamente en la tráquea), si el paciente tiene dificultades respiratorias severas.

Prevención de la difteria:

En Estados Unidos se administra la vacuna triple, que incluye la vacuna contra la difteria, a los niños en su primer año de vida. Debido a que la difteria todavía prevalece en países subdesarrollados, la vacuna es necesaria en caso de exposición a un portador que se encuentre de visita proveniente de un país extranjero.

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